Ce grand primate femelle, élevé par l’éthologue Penny Patterson et devenu l’ambassadeur de son espèce, était connu dans le monde entier pour sa capacité de communication et d’empathie.

Gorille femelle à l’intelligence exceptionnelle, capable de communiquer avec les humains par la langue des signes, Koko est morte mercredi 20 juin 2018, à l’âge de 46 ans.

Ce grand primate né le 4 juillet 1971 au zoo de San Francisco a été éduqué par l’éthologue Penny Patterson à partir de 1972. Celle-ci commença très tôt à lui apprendre la langue des signes avant de créer The Gorilla Foundation à l’université Stanford. Koko maîtrisait environ 1 000 mots et était connue pour son intelligence et sa grande capacité d’empathie.

Elle fut l’objet de nombreux reportages, notamment dans le National Geographic, dont elle fit en octobre 1978 la couverture en train de se prendre en photo face à un miroir. Sept ans plus tard, elle fit à nouveau la couverture du magazine avec son chaton, surnommé All Ball, pour lequel elle nourrissait une affection remarquable. A tel point qu’à la mort du félin, renversé par une voiture, Koko avait affiché son chagrin pendant plusieurs mois.

Cette relation entre les deux animaux avait fait l’objet d’un livre pour enfants devenu un classique, Koko’s Kitten, « encore utilisé aujourd’hui dans des écoles du monde entier », selon The Gorilla Foundation.

« Koko a touché des millions de personnes en tant qu’ambassadrice des gorilles et symbole de la communication entre les espèces. Elle était aimée et nous manquera beaucoup », a déclaré la fondation dans un communiqué.